Identifican la fuente del virus de la gripe H7N9

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Un grupo de científicos, dirigido por el profesor Chen Hualan, del Laboratorio Nacional de Referencia de Influenza Aviar, el Laboratorio Estatal de Biotecnología Veterinaria, el Instituto de Investigación Veterinaria de Harbin y la Academia China de Ciencias Agrícolas, han investigado los orígenes del nuevo virus de la gripe H7N9, identificado en China en marzo de este año.

 

Tras el análisis de virus de la gripe H7N9 recogidos de los mercados de aves de corral vivas, se encontró que estos virus que circulan entre las aves fueron los responsables de las infecciones humanas, informa Granada Digital.

Estos nuevos virus H7N9 son reordenamientos en los cuales seis genes internos se derivan del virus aviar H9N2, sin embargo los orígenes de sus proteínas hemaglutinina (HA) y la neuraminidasa (NA genes) no estaban claras. Se obtuvieron un total de 970 muestras de los mercados de aves vivas y las granjas avícolas situadas en Shanghai y la provincia china de Anhui.

Las muestras analizadas fueron el agua potable, las heces, el suelo contaminado e hisopos cloacales y traqueales y de ellas, 20 dieron positivo por presencia del virus de la gripe H7N9 y todas las que fueron positivas se originaron en los mercados de aves vivas en Shanghai. Diez de las que tenían el virus fueron aisladas de pollos, tres de palomas y siete a partir de muestras ambientales.

El genoma completo de tres cepas H7N9, de un pollo, una paloma y muestra ambiental, se secuenció y se depositó en la base de datos GISAID. El análisis genético de estas cepas reveló alta homología en los ocho segmentos de genes y el análisis filogenético de estas nuevas cepas del virus de influenza H7N9 mostró que que los seis genes internos fueron derivados de virus H9N2 aviar, pero el ancestro de sus genes HA y NA se desconoce.

De acuerdo con la base de datos GenBank, los genes de HA de los nuevos virus aislados eran más similares a los de los virus de la gripe de pato H7N3, casi homólogos a nivel de nucleótidos. El gen NA del nuevo virus H7N9 aislado comparte mayor homología con genes NA de los virus H4N9 o H11N9 aislados de patos y muestras ambientales de granjas de patos de la región del lago Dongting, por lo que los investigadores creen que los nuevos virus H7N9 son el producto de una recombinación génica, con los genes internos de un donante y genes HA y NA de uno o varios otros donantes.

La especificidad de unión al receptor HA es un determinante molecular mayor de la gama de huéspedes del virus de la gripe. Los aminoácidos en las posiciones 226 y 228 de HA son críticos para la especificidad de unión al receptor en el virus de la gripe. Dentro de la proteína HA del nuevo virus H7N9, no había un residuo de leucina en la posición 226, que es característica del gen HA en los virus de la gripe humana.

Este hallazgo, publicado en 'Chinese Science Bulletin', implica que los virus H7N9 han adquirido parcialmente especificidad de unión al receptor humano. Todos los H7N9 aislados de humanos examinados contenían un residuo de lisina en la posición 627 en la proteína PB2, que se sabe que contribuye a la replicación y la transmisión de virus de la gripe aviar en huéspedes mamíferos, por lo que es probable que la adquisición de esta lisina en el virus H7N9 durante su replicación en huéspedes humanos contribuya de manera significativa a su virulencia y letalidad en los seres humanos.

Localizar la fuente de estos nuevos virus de la gripe H7N9 y su posterior caracterización fue un esfuerzo de colaboración entre los investigadores del Laboratorio Nacional de Referencia de Influenza Aviar en el Instituto de Investigación Veterinaria de Harbin, Shanghai, y el Centro de Control de Enfermedades Animales. Este proyecto de investigación ha sido parcialmente financiado por el Programa Nacional de Investigación Básica de China, el Sistema de Investigación Agrícola de China y el Consejo Nacional de Ciencia y Tecnología Proyecto Principal.

Los autores sugieren tomar medidas contundentes en esta etapa inicial, como la vigilancia permanente de huéspedes aviares y humanos, el control de movimiento de animales, el cierre de los mercados de aves de corral vivas y el sacrificio de las aves de corral en las zonas afectadas, para evitar una posible pandemia. También aconsejan evaluar la patogenicidad y la transmisibilidad de estos virus H7N9 para desarrollar vacunas eficaces y medicamentos antivirales contra el fin de reducir sus efectos adversos sobre la salud humana.

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